El sistema endocrino de los animales está constituido por las células endocrinas, caracterizadas funcionalmente por la secreción de hormonas. Estás células las encontramos reunidas en forma de glándula o dispersas en el seno de los tejidos. Algunas neuronas también secretan hormonas denominadas células neurosecretoras.

El sistema nervioso de los animales da lugar a acciones muy concretas y muy rápidas, sin embargo el sistema endocrino da lugar a unas acciones crónicas, lentas y difusas y controlan métodos como metabolismo, crecimiento, etc.

Hormona

Una hormona es un mensajero químico que puede ejercer influencia en el funcionamiento de otras células. Actúa cuando encuentra una célula diana, que además tiene que tener un receptor específico para la hormona; por lo tanto, es una acción muy específica.

La palabra viene de “hormao” y significa agitar, ya que la hormona activa la maquinaria interna de la célula sin llegar a aportar nada. Se liberan a nivel muy pequeña considerándose biocatalizadores. Excesos o defectos de la hormona llevan a la aparición de enfermedades en los animales por lo que se tienen que regular homeostáticamente. La hormona pone en marcha sistemas de feedback negativo de modo que la respuesta inhibe la síntesis de la hormona.

Sistema endocrino y las principales glándulas endocrinas en animales

– Glándula pineal.
– Hipófisis o pituitaria.
– Hipotálamo: área del cerebro con muchas funciones. No es glándula – endocrina.
– Tiroides: Podemos palparlas.
– Paratiroides.
– Timo: no es funcional a partir de los 7 años.
– Cápsulas suprarrenales.
– Páncreas.
– Ovarios/testículos.

Glándula pituitaria o hipófisis

Es una estructura formada por dos lóbulos íntimamente desarrollados que parten del cerebro, concretamente del hipotálamo, que a su vez sintetiza precursores hormonales que se almacenaran y afectaran en la hipófisis. Se divide en tres partes:

  • Lóbulo anterior
  • Lóbulo posterior
  • Pars Intermedia

A) Adenohipófisis

En muchos animales existen unas poblaciones celulares discretas y cada una es capaz de sintetizar una hormona. Cada una de estas hormonas tiene como diana otra glándula exocrina situada en la periferia.

El lóbulo anterior o adenohipófisis contacta con el hipotálamo a través de vasos sanguíneos y también con el resto del cuerpo, lo que facilita el transporte de las hormonas que aquí se vierten y que van dirigidas a otras glándulas del cuerpo. Las principales hormonas son:

  • TSH (hormona estimulante de tiroides). Induce la actividad de la glándula tiroides.
  • ACTH (Hormona adenocorticotropa). Induce actividad en las capsulas adrenales.
  • Gonadotropinas:
    • Femeninas: LH (Luteinizante) y FSH (estimulante del folículo). Induce la actividad de los ovarios.
    • Masculinas: FSH y ICSH (estimulante de las células intersticiales). Induce la actividad de los testículos.
  • GH: hormona del crecimiento o somatotropa. Tiene como objetivo a células somáticas.
  • PRL: prolactina. Induce actividad de las glándulas mamarias.
  • MSH: melanotropa. Estimula la pigmentación de la piel y el pelo mediante la síntesis de la melanina. Se sitúa entre medias de los lóbulos.

B) Neurohipofisis

Es una excrecencia del hipotálamo y tiene fibras axonales muy largas que proceden de dos núcleos hipotalámicos, que son el núcleo supraóptico y el paraventricular, aquí se localizan los somas de estos axones y se les denomina magno celulares. Producen dos hormonas que son la oxitocina y la antidiurética.


La oxitocina favorece la eyección de la leche y desencadena las contracciones del útero en el parto. Desencadena también el instinto maternal que hace que, en animales, la madre se sacrifique por las crías. En el hombre induce la contracción de vías musculares en el aparato genital.

La ADH (aldosterona u hormona antidiurética) tiene un efecto en el riñón, concretamente en el túbulo colecto y permeabiliza para absorber agua. Se activa cuando el cuerpo está en una situación de deshidratación por medio de una concentración del medio interno o por un aumento de la volemia. Estos receptores están en el hipotálamo para la osmolaridad y en las aurículas para la volemia. El aumento de la presión está en el seno de la carótida. En ingravidez hay un reparto de líquidos anómalo y tiene más volemia en las aurículas, ensanchando las aurículas; tendrá diuresis abundante y poca sed.

C) Pars Intermedia

Corresponde a un dos por ciento de la adenohipófisis y solo segrega una hormona, la MSH o la hormona melanocito-estimulante. Es importante en algunos animales, por ejemplo, en reptiles, ya que es un centro de recepción de luz a través de la piel, regula el fotoperiodo segregando melanotropina. En humanos carece prácticamente de función.

Glándula pineal

Recibe también el nombre de epífisis cerebral o tercer ojo. En determinadas especies de animales distingue niveles de luminosidad y los traduce. Muchos animales reciben luminosidad de forma directa y se encargará de comprobar en qué fotoperiodo se encuentran. Sintetiza la hormona melatonina, marcador cronobiótico cuyas funciones son:

  • Regulan el ciclo sueño/vigilia, ya que la melatonina solo se sintetiza cuando hay oscuridad.
  • Regulan los ciclos de muda, generalmente en primavera y en otoño.
  • Influye en el ciclo sexual de los animales gracias al fotoperiodo. Esto es importante en animales silvestres, ya que los domésticos están sometidos a luz artificial.

La melatonina también regula la pigmentación en anfibios, reptiles y otros animales.

Páncreas

El páncreas se compone principalmente de dos zonas: la exocrina, relacionada principalmente con la digestión de alimentos; la endocrina, se concentra en unas estructuras denominadas islotes de Langerhans, que son cúmulos de células secretoras de las siguientes hormonas:

  • Glucagón: aumenta los niveles de glucosa en sangre mediante la activación de una serie de mecanismos en distintos órganos del cuerpo.
  • Insulina: disminuye los niveles de glucosa en sangre, ya que favorece la entrada de ésta en las células. Además inhibe los procesos que activa el glucagón.
  • Somatostatina: inhibe la los movimientos de músculos del aparato digestivo cuando concluye la digestión.
  • Gastrina: activa la liberación de los ácidos gástricos en el estómago cuando penetran los alimentos.
  • Polipéptido pancreático: estimula la acción de la sección exocrina del páncreas.

Tiroides

La tiroides está formada por dos lóbulos, de forma variable dependiendo de la especie, situados entre la tráquea y la laringe. Es el principal centro de control del metabolismo del cuerpo y, además, controla la sensibilidad del cuerpo a otras hormonas. Para la creación de sus hormonas necesitan un oligoelemento esencial, el yodo, su falta puede causar problemas serios de salud. Las hormonas tiroideas funcionan a nivel general en el organismo en funciones como termogénesis y síntesis de gran cantidad de proteínas.

Las hormonas más importantes son:

  • T4 (tiroxina) y T3 (L-triiodotironina): ambas se encargan de aumentar el metabolismo, la motilidad intestinal y favorece la contracción muscular.
  • Calcitonina: Reduce los niveles de calcio en favor a la síntesis de hueso.

Glándula suprarrenal

Esta glándula se encuentra en la parte superior de los riñones y dirige la respuesta del cuerpo ante cualquier estrés, cambio producido en el ambiente, mediante la hormona cortisol y las catecolaminas (como la adrenalina). Se dividen en 3 zonas según las hormonas que sintetizan:

  • Zona glomerular: sintetiza los mineralcorticoides en los que se incluye, por ejemplo, la aldosterona, que actúa en los riñones regulando los niveles de electrolitos en la sangre (sodio y potasio, principalmente).
  • Zona fasciculada: sintetiza los glucocorticoides, cortisol en su mayoría, que se encargan de activar todas las partes del cuerpo de modo que aumente la disponibilidad de energía, entre otras funciones.
  • Zona reticulada: sintetiza sobre todo hormonas sexuales, como andrógenos y estrógenos, que estimulan las gónadas y promueven la diferenciación sexual.

Testículos

Glándulas gonadales masculinas que producen las hormonas andrógenos, como la testosterona, que induce muchos procesos relacionados sobre todo con la diferenciación sexual masculina: aumenta el vello corporal, desarrollo de los órganos masculinos, etc.

Son las responsables de la función reproductora del macho. Las principales hormonas que se forman en el testículo son:

  • La hormona folículo estimulante (FSH): procedente de la hipófisis se dirige a las células de Sertolli donde se promueve la síntesis de estrógenos que favorecen la espermatogénesis.
  • La hormona estimulante de las células intersticiales (ICSH): se dirige hacia las células de Leydig que sintetizan testosterona favoreciendo la síntesis de espermatozoides, dando vigor, fuerza y formando los caracteres sexuales secundarios masculinos.
  • Inhibina: inhibidor de la hipófisis para que no se libere FSH y ICS. Se sintetiza en las células de Sertolli.

Ovarios

Glándulas gonadales femeninas que producen las hormonas sexuales femeninas o estrógenos. Los ovarios son los responsables de la función reproductora de la hembra. Las principales hormonas son:

  • La hormona hipofisaria FSH: favorece el desarrollo de los folículos que liberan estrógenos (encargados de preparar a la hembra para la copula) y testosterona (dan vigor, fuerza y libido).
  • La hormona Luteinizante (LH) hipofisaria: provoca la ovulación y la latinización de los folículos maduros, los cuales comienzan a sintetizar progesterona que prepara al animal para la maternidad, favorece el diestro y desarrolla las mamas. También sintetizan relaxina que favorece la relajación de la estructura genital en el momento del parto.

Todas estas hormonas ejercen un feedback negativo o positivo en función del momento del ciclo sexual.

Paratiroides

Es una glándula embebida dentro de la tiroides, sintetiza la paratohormona, esencial para la remodelación ósea y control de los niveles de sodio y potasio dentro del cuerpo.

Timo

Glándula situada en el pecho que libera hormonas relacionadas con la maduración del sistema linfático e inmunitario. Además también puede tener cierta influencia sobre las gónadas.